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Los nuevos páneles solares flotan y son más eficientes

La empresa Kyocera utiliza placas “flotovoltaicas” que se disponen sobre el agua en el embalse Yamakura, Japón.

Una superficie de páneles solares azules cubre parte del embalse Yamakura en la provincia japonesa de Chiba.

Kyocera, la empresa encargada de la construcción de la planta solar ha dicho que en dos años, si la construcción se realiza según lo planeado, 50.904 páneles flotarán sobre la superficie del embalse, lo que generará unos 16.170 megavatios por hora al año, suficiente electricidad para iluminar casi 5.000 casas.

Una vez terminado, este proyecto será la instalación de este tipo más grande del mundo. Sin embargo, los páneles solares flotantes son cada vez más populares: ya hay instalaciones en funcionamiento en Australia y en Estados Unidos. Se planean y construyen más en otros lugares.

El interés creciente se debe en parte al enorme desarrollo del mercado solar en los últimos años ya que el costo de la tecnología ha disminuido rápidamente.

Las placas solares flotantes —frecuentemente llamadas “flotovoltaicas”, término registrado por una empresa— tienen ventajas sobre las plantas solares construidas en tierra firme, según dicen quienes las promueven. Alquilar o comprar terrenos es más caro, además de que su instalación en embalses, estanques de tratamiento de aguas y otros cuerpos de agua sin fines recreativos está menos regulada. A diferencia de la mayoría de las plantas solares terrestres, las placas flotantes pueden esconderse de la vista del público, un factor decisivo en la compra de esta tecnología para la organización sin fines de lucro Sonoma Clean Power.

“El condado de Sonoma presume de tener algunas de las colinas onduladas más hermosas y la gente no quiere verlas cubiertas por páneles solares”, dijo Rebecca Simonson, analista de energía de la desarrolladora de energía renovable, que ha firmado acuerdos de compra para construir páneles solares flotantes sobre seis estanques de tratamiento de agua del condado. Los páneles solares, añadió, no serán visibles desde la carretera.

Los páneles flotantes tienen otras ventajas: evitan la evaporación del agua, algo que puede resultar de interés para zonas con sequías, y restringen el crecimiento desmesurado de algas. Además son más eficientes que los páneles terrestres porque el agua enfría las placas.

“La eficiencia nos motivó a considerarlo”, dijo Rajesh Nellore, director ejecutivo de Industrias Infratech, que ya completó la primera sección de una planta solar flotante en Jamestown, Australia, y que prevé cubrir cinco cuencas de tratamiento de agua. La instalación, que comenzó a funcionar el año pasado, se construyó para generar un 57 por ciento más de energía que una planta solar en un techo. (Se espera que la planta final genere hasta 20 por ciento más energía que si tuviera páneles terrestres).

Los páneles tienen un recubrimiento especial que evita la corrosión y están construidos sobre un sistema de rastreo que los mueve para maximizar la luz solar a lo largo del día. La empresa trabaja en un proyecto similar en Holtville, una ciudad pequeña al sur de California que ha sufrido años de sequía.

Nellore recalca que cada proyecto de páneles flotantes presenta sus propios retos. Las placas flotantes, por ejemplo, pueden hacerle frente a vientos más severos que los páneles terrestres. Sin embargo, él dice que el obstáculo más grande al que se ha enfrentado fue convencer a las agencias hidráulicas gubernamentales de que la tecnología flotante se ajusta a sus necesidades.

“Está limitada por los incentivos que existen y por lo que el gobierno quiere”, afirmó Nellore. Mencionó que, en Los Ángeles, el Departamento de Agua cubrió una presa con pelotas de plástico negro que costaron 34.5 millones de dólares para hacer más lenta la evaporación; los páneles solares flotantes podrían haber servido para el mismo propósito y además habrían generado energía.

Por su parte, Kyocera escogió páneles flotantes porque la energía solar se ha vuelto tan popular en Japón que es difícil encontrar terrenos grandes para instalar páneles, declaró la vocera, Natsuki Doi. Agregó que el tiempo de construcción y la mano de obra para una instalación flotante es mucho menor que para una terrestre.

La bodega vinícola Far Niente en Oakville, California, fue una de las primeras en instalar páneles solares flotantes. En 2008 puso 994 en puentes sobre un estaque para irrigación. Greg Allen, productor de vino en Far Niente e ingeniero mecánico de profesión, dijo que la empresa estaba interesada en energía solar y quería eliminar el 100 por ciento de sus gastos de energía.

Descuentos en servicios y créditos fiscales ayudaron a sufragar parte de los 4,2 millones del coste de los páneles flotantes, los cuales se diseñaron y construyeron en 2 años y medio; además, se instalaron en tierra otros 1302 páneles. Se espera que el sistema se haya amortizado en 2020 o antes, dijo Allen.

Los páneles solares de 1 x 1,5 metros en el estanque están montados sobre 130 puentes hechos con tuberías de plástico rellenas de hule espuma.

“Estábamos nerviosos por varios factores cuando comenzamos el proyecto”, dijo Allen. Pero al poner los páneles sobre el agua dejamos espacio libre para el viñedo y el sistema flotante: Combinado con una instalación solar terrestre, genera hasta 477 kilovatios de electricidad en su punto más alto de producción.

Por lo menos otra bodega de vinos ha seguido su ejemplo, pues Allen dijo que Far Niente ha recibido visitantes de India, China, Singapur y Nueva Gales del Sur que están interesados en la tecnología.

Los habitantes del estanque parecen tranquilos, agregó.

“Los peces son felices, las ranas están contentas, los patos regresaron”. dijo. “Es un estanque muy sano”.

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